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24/05/2018
Muere el fsico Stephen Hawking a los 76 aos
Tras probar la gravedad cero, dijo: "Quiero demostrar que la gente no debe estar limitada por discapacidades fsicas, siempre que su espritu no est discapacitado".
PABLO GUIMN - LONDRES

El fsico britnico Stephen Hawking, el cientfico que explic el universo desde una silla de ruedas y acerc las estrellas a millones de personas alrededor del mundo, ha fallecido esta madrugada en su casa de Cambridge, a los 76 aos.

Estamos profundamente entristecidos por el fallecimiento de nuestro padre hoy, dicen sus tres hijos, Lucy, Robert y Tim, en un comunicado publicado a primera hora de la maana del mircoles. Era un gran cientfico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado sobrevivir por muchos aos. Su coraje y persistencia, con su brillo y humor, inspiraron a personas por todo el mundo. En una ocasin dijo: El universo no sera gran cosa si no fuera hogar de la gente a la que amas. Le echaremos de menos para siempre.

Hawking pasar a la historia por su trabajo sobre los agujeros negros y la relatividad, as como por los populares libros divulgativos de los que fue autor, entre ellos el popular Breve historia del tiempo, del Big Bang a los agujeros negros, publicado en 1988 y que ha vendido ms de diez millones de copias.

A los 22 aos le fue diagnosticada una esclerosis lateral amiotrfica, ELA, y los mdicos le dieron solo dos aos de vida. Pero vivi 54 aos ms. La enfermedad le dej en una silla de ruedas e incapaz de hablar sin la ayuda de un sintetizador de voz. Redujo el control de su cuerpo a la flexin de un dedo y el movimiento de los ojos. Su apabullante intelecto, su intuicin, su fuerza y su sentido del humor, combinados con una destructiva enfermedad, convirtieron a Hawking en smbolo de las infinitas posibilidades de la mente humana, y de su insaciable curiosidad.

"Aunque haba una nube sobre mi futuro, encontr, para mi sorpresa, que disfrutaba ms de la vida en el presente de lo que la haba disfrutado nunca", dijo en una ocasin. "Mi objetivo es simple. Es un completo conocimiento del universo, por qu es como es y por qu existe".

Amigos y colegas de la Universidad de Cambridge le han rendido tributo con un vdeo sobre la trayectoria vital y cientfica de Hawking -nombrado siempre como "Professor Hawking", que era como se le citaba en el mundo de la ciencia- y un texto de homenaje, en cuyo penltimo prrafo se resume una conferencia del profesor en su 75 cumpleaos: "Ha sido un momento glorioso estar vivo e investigar sobre fsica terica. Nuestra imagen del Universo ha cambiado mucho en los ltimos 50 aos, y estoy feliz de haber hecho una pequea contribucin".

El profesor Stephen Toope, vicerrector de la Universidad de Cambridge, tambin le ha rendido tributo con estas palabras: "El profesor Hawking fue una persona nica que ser recordada con cario y afecto no solo en Cambridge, sino en todo el mundo. Sus contribuciones excepcionales al conocimiento cientfico y a la popularizacin de la ciencia y las matemticas han dejado un legado indeleble. Su personaje fue una inspiracin para millones. Le echaremos de menos".

Stephen William Hawking naci en Oxford el 8 de enero de 1942, el mayor de los cuatro hijos del prestigioso bilogo Frank Hawking y de Isobel Walker, que haba llegado a la ciudad universitaria huyendo de los bombardeos alemanes sobre Londres. Su infancia estara marcada por la vida bohemia de una familia cuyo coche familiar era un clsico taxi negro londinense.

Stephen fue un estudiante mediocre en St Albans, Londres, pero su brillantez fue reconocida por sus compaeros que lo apodaron "Einstein" por su facilidad para comprender la ciencia. Se matricul en matemticas y fsica en Oxford en 1959, estudios que encontr tan fciles que, segn l mismo calcul, sac adelante con solo mil horas de estudio: una al da.

Solo la cosmologa captur de verdad su inters, pues lidiaba con la gran pregunta del origen del universo. A ella dedic sus estudios de posgrado en la universidad de Cambridge, a la que ha seguido vinculado hasta el final. All empezaron a agudizarse los sntomas que ya haba detectado en Oxford dificultad a hablar o, por ejemplo, al atarse los cordones de los zapatos- y en 1963, un ao despus de licenciarse, se le diagnostic la enfermedad.

Pas los siguientes dos aos ms dedicado a escuchar a Wagner, leer ciencia ficcin y beber, que a investigar. Cuando la enfermedad pareci estabilizarse regres con entusiasmo a la investigacin.

En 1965 se cas con Jane Wilde, estudiante de filologa. Su matrimonio, del que nacieron sus tres hijos y que Hawking defini como un punto de inflexin en su vida, se rompi en 1990. Hawking se volvi a casar en 1995 con Elaine Mason, una de sus enfermeras, cuyo anterior esposo haba creado su sintetizador de voz. Jane Wilde escribi un libro sobre su vida con Hawking en el que le describa como un emperador todopoderoso que encontr en su segunda mujer a alguien dispuesta a adorarlo a sus pies.

En los primeros aos de la dcada pasada, tras una serie de visitas al hospital por misteriosas lesiones, la prensa empez a publicar historias, respaldadas en relatos de diversas enfermeras, sobre supuestos abusos fsicos por parte de Elaine a su marido, que l siempre neg. En 2006 se divorciaron.

Hawking salt a la fama junto a su colega Roger Penrose a finales de la dcada de 1960. El motivo, su teora de la singularidad del espacio tiempo. Los dos fsicos aplicaron la lgica de los agujeros negros al universo entero. Su ms famoso hallazgo cientfico fue el del fenmeno que se conocera como la radiacin Hawking, por la que los agujeros negros desprenden energa hasta desaparecer.

Mientras la labor de otros prestigiosos cientficos transcurre en la sombra, la enfermedad catapult a Hawking a la categora de figura de culto para el gran pblico. Contribuy tambin a su enorme popularidad su idea de que la ciencia descubrira algn da la teora del todo, que explorara en su libro Breve historia del tiempo.

Desde los 21 aos, la enfermedad condicion la vida de Hawking. La ELA destruy poco a poco su cuerpo, su capacidad motora, sus msculos. Primero le postr en una silla de ruedas y luego le quit la capacidad de hablar. Adems de por su brillantez y sus cualidades divulgativas, Hawking se convirti en una estrella mundial por la obstinacin con que se agarr al mundo. En 1985, una neumona empeor su salud, obligndole a respirar por un tubo. Nunca ms pudo usar su voz. El fsico logr comunicarse gracias a un artefacto electrnico, un sintetizador de voz, que le permiti burlar el silencio. La voz robtica de Stephen Hawking se convirti en parte de su leyenda.

En enero de 2014 present un polmico artculo defendiendo que no existan. Al menos que no existan de acuerdo con cmo se haban entendido hasta entonces. Un agujero negro es un lugar de gran densidad y energa. La teora deca que a partir de un punto, la energa -la luz- no podra escapar a su gravedad. Hawking argument en cambio que s podra, que no exista un horizonte de sucesos, esto es, un punto de no retorno, sino un horizonte aparente. As, el agujero negro contendra la energa durante un tiempo antes de dejarla escapar.

En una entrevista concedida a EL PAS en 2015, el fsico se refiri a la vida extraterrestre, una de sus ltimas obsesiones. "Si los extraterrestres nos visitaran, el resultado se parecera mucho a lo ocurrido cuando Coln desembarc en Amrica: a los nativos americanos no les fue bien. Estos extraterrestres avanzados podran convertirse en nmadas, e intentar conquistar y colonizar todos los planetas a los que pudiesen llegar. Para mi cerebro matemtico, de nmeros puros, pensar en vida extraterrestre es algo del todo racional. El verdadero desafo es descubrir cmo podran ser esos extraterrestres".

El director del Instituto de Astrofsica de Canarias (IAC), Rafael Rebolo, recuerda a Hawking como una "mente brillante atrapada en una jaula", despus de mantener relacin con l en sus tres visitas a sus instalaciones. De esa relacin surgi la idea de nombrarle profesor honorario del IAC, cosa que el britnico acept encantado. "Tena grandes inquietudes y siempre trataba de formular preguntas sobre nuestro trabajo, sobre si encontraramos planetas similares a la Tierra", rememora Rebolo, que no olvida la primera pregunta que le hizo el famoso astrofsico, sobre si los telescopios Cherenkov que se estn instalando en La Palma podran corroborar la llamada radiacin de Hawking, llamada as en su nombre. El IAC tena previsto construir un edificio en sus instalaciones para darle un despacho a su nico profesor honorario, y Rebolo insiste en su intencin de levantar el edificio y darle el nombre de Stephen Hawking, que depender del compromiso econmico del Cabildo de Tenerife, informa Javier Salas desde Tenerife.

Su vida, en lo profesional y en lo personal, fue un desafo a los lmites. Hawking viaj por todos los continentes, incluida la Antrtida. Gan premios, entre ellos el Fronteras del Conocimiento de la Fundacin BBVA en 2016, aunque el Nobel se le escap. Se cas dos veces, fue padre de tres hijos.

Se convirti en una suerte de icono de la cultura popular, como demuestra la cantidad de estrellas del cine y de la msica que hoy han expresado sus condolencias por la muerte del respetado cientfico. Hawking apareci en la serie The Big Bang Theory, de la que se declaraba fan, y mereci un personaje en Los Simpson. "Su teora sobre el universo en forma de dnut es interesante, Homer. Puede que tenga que robrsela", le deca al cabeza de familia de la popular serie animada.

Celebr su 60 cumpleaos subiendo a un globo aerosttico. Cinco aos despus, prob la gravedad cero a bordo de un Boeing 727. Cuando le preguntaron por qu haca todo eso, respondi: "Quiero demostrar que la gente no debe estar limitada por discapacidades fsicas, siempre que su espritu no est discapacitado".
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